Kuusikymmentäluku oli monella tapaa merkittävä vuosikymmen. Teknologinen kehitys ja avaruuskilpailu supervaltojen välillä näyttelivät suurta roolia, samoin kuin ihmisoikeuskysymyksen Yhdysvalloissa.

Tuolloin syntyi myös ympäristöliike. Avaintekijänä tälle oli vuonna 1962 julkaistu Rachel Carsonin kirja Silent Spring, jossa varoitettiin, että monet maapallon eliölajit tulisivat kuolemaan ihmisten ja teollisuuden aiheuttamien saasteiden ja myrkyllisten kemikaalien vuoksi. Kun vuosikymmen lähestyi loppuaan, hallinto räjähti presidentti Lyndon Johnsonin hallinnon aikana, joka sai alkunsa yhteiskunnallisesta vallankumouksesta liittovaltiollisen aktivismin myötä Franklin Rooseveltin ajoilta 1930- ja 1940-luvuilta. Vietnamin sota johti laajalle levinneeseen pettymykseen ja kyynisyyteen hallituksen ja armeijan rehellisyyden ja todenmukaisuuden osalta. Vuosikymmen päättyi konservatiivi Richard Nixonin astumiseen valkoiseen taloon ja erittäin polarisoituneeseen hallintoon, kun etelävaltiot kääntyivät syvästi republikaaneiksi sukupolven pituisen demokraattikannatuksen jälkeen.

Konservatiivien valta

Tämä johti myös siihen, että Yhdysvaltojen eteläosista tuli merkittävä konservatiivinen voima valtakunnanpolitiikassa, mikä mahdollisti osaltaan konservatiivisten presidenttien Nixon ja kalifornialaisen Ronald Reaganin sekä texasilaisten George H. W. Bushin ja George W. Bushin valtakaudet. Keskustademokraatit Georgian Jimmy Carter ja Arkansasin Bill Clinton edustivat myös saman alueen voimaa. Vuonna 1953 syntynyt ja 60-luvulla varttunut demokraattien mielipidetutkija Geoff Garinin kertoo, että kuusikymmentäluvun aikana kaikki muuttui. Kuusikymmentäluku erosi täysin viisikymmentäluvulla varttumisesta. Hän viittaa erityisesti naisten oikeuksiin, mustien kansalaisoikeuksiin ja kasvaneeseen suvaitsevaisuuteen erilaisten ihmisten osalta sekä teknologiseen murrokseen vuosikymmenen tärkeimpien trendien osalta.

Teknologinen kehitys

Garinin mukaan taivaasta tuli kirjaimellisesti raja teknologisten mahdollisuuksien saralla. Tällä oli ennennäkemätön vaikutus useimpien amerikkalaisten elämään, mutta myös yhteiskunnallisen alitajunnan tunteen kehittymiseen, joka perustui idealle siitä, että miljoonat värilliset ja muut heikommalle jääneet ryhmät olivat jääneet yhteiskunnan ulkopuolelle. Historioitsija Robert Dallekin mukaan kuusikymmentäluku jää Yhdysvaltojen historiaan erittäin merkittävänä ja käänteentekevänä hetkenä. Se toimi merkittävänä muutoksen aikana maan historiassa. Dallekin mukaan jollain tavalla 60-luku oli määrittelevä hetki Yhdysvaltojen historiassa, joka käynnisti seuraavan 50 vuoden historian maassa. Sosiologi Todd Gitlin kertoo, että 60-luvun nerot ovat yhä vapaalla maassa, inspiroiden ja häiriten ihmisiä ja aiheuttaen ongelmia. Ihmisoikeuksille ja sotaa vastustavalle vastakulttuurille sekä naisten oikeuksille ja muille vastaaville asioille perustuvien aikakauden liikkeiden keskeinen sanoma on vaikuttanut länsimaiseen sivilisaatioon, perustason arvokysymyksiin sekä perustason keskusteluun hyvän elämän luonteesta.

Valtava sosiaalinen muutos ruokki uutta perusteellista kansalaisoikeusliikkeen aaltoa 1960-luvulla, mikä oli yksi amerikkalaisen historian tärkeimmistä kehitysaskelista. Toinen maailmansota toimi vedenjakajana afroamerikkalaisessa historiassa nostaen niiden ihmisten toivoa, joiden lapset auttoivat rakentamaan massiivista mustien vapausliikettä 1960-luvulla. Kiireellinen tarve saada sotilaita taistelemaan ulkomaille ja palkkatyöläisiä muodostamaan ”demokraattisen arsenaalin” kotona johti afroamerikkalaisten muuttotulvaan pois etelävaltioista.

Mustien vapausliike

Vuosikymmenten 1940-1960 aikana 4,5 miljoonaa mustaa muutti pois etelävaltioista pohjoisten, keskilännen ja lännen kaupunkeihin, kuten New Yorkiin, Chicagoon ja Los Angelesiin. Tämä muuttoliike jatkui koko kuusikymmentäluvun ajan. Mustien vapausliike nousi esille eri aikoihin ja toteutui eri tahtiin tuhansissa yhteisöissä etelävaltioiden alueella. Vain muutamia esimerkkejä tästä nähtiin televisiossa 60-luvulla. Mutta sen merkittävä paikallinen näkyvyys antoi liikkeelle voiman muuttaa valtion lakia ja politiikkaa sekä toimia katalyyttina sosiaaliselle kapinalle, joka seurasi seuraavalle vuosikymmenelle.

Mustien vapausliike

Pohjimmiltaan tämän vuosikymmenen hyödyt tekivät Barack Obaman valinnasta presidentiksi mahdollista vuonna 2008. Hän syntyi vuonna 1961. Vuosikymmenen loppuun mennessä kuusikymmentäluvun alun optimismi näytti kaukaiselta historialta, kun kansalaisoikeusliike jakaantui rauhallisiin mielenosoittajiin ja toisinaan väkivaltaisuuksiin nojanneisiin uusiin vihaisiin johtajiin. Tapahtumat johtivat osaltaan syvempään rodulliseen polarisaatioon 1970-luvulle astuttaessa Richard Nixonin valtakautena.